Yuri Gagarin, recordando al primer cosmonauta y a un hito científico en la historia de la humanidad

Yuri nació el 9 de marzo de 1934 en el pequeño pueblo de Klúshino cerca de Gzhatsk, óblast de Smolensk, actual Rusia. Era el tercero de cuatro hermanos; de padre carpintero, su hermana mayor fue la encargada de cuidarle mientras sus padres trabajaban. A Gagarin le describían como un chico inteligente y trabajador.

Se graduó en 1955, en la Escuela Técnica de Saratov, en cuyo aeroclub asistió a clases de vuelo. En 1957 ingresó en la Academia de las Fuerzas Aéreas en Orenburgo, en los Urales, y alcanzó el grado de teniente.

En 1957, mientras era cadete en la escuela de vuelo, conoció en las celebraciones del Primero de Mayo en la Plaza Roja de Moscú a Valentina Goryacheva, una técnica médica que se había graduado de la Escuela de Medicina de Oremburgo9 con la que se casó el 7 de noviembre de ese año, el mismo día en que Gagarin se graduaba en su escuela de vuelo. Tuvieron dos hijas: Yelena Yurievna Gagarina, nacida en 1959, que es historiadora del arte y ha trabajado como directora general de los Museos del Kremlin de Moscú desde 2001; y Galina Yurievna Gagarina, nacida en 1961, profesora de economía y jefa de departamento en la Universidad Rusa de Economía Plekhanov en Moscú. 

En 1961 fue elegido para el cuerpo de cosmonautas de la URSS, y el 12 de abril de ese mismo año fue lanzado a bordo de la nave espacial Vostok 1, que le llevó a distancias comprendidas entre los 180 y los 327 km de la superficie terrestre. La pequeña cápsula esférica, de poco más de dos metros de diámetro, sobre cuyos movimientos el cosmonauta apenas tenía control alguno, entró en órbita alrededor del planeta a una velocidad de 28.000 km por hora, durante casi hora y media, tiempo en el cual el vehículo llegó a dar dos vueltas a la Tierra y convirtió a Gagarin en el primer hombre que alcanzaba el espacio exterior. Durante la maniobra de aterrizaje decidió permanecer en el interior de la cápsula, sin activar el asiento eyectable que le habría evitado el impacto final de la toma de tierra. Culminó su misión con éxito, y aterrizó indemne en el lugar previsto y en territorio soviético.

Con esta hazaña, la URSS volvía a adelantarse a sus rivales estadounidenses en la competida carrera espacial y lograba un importante éxito propagandístico. El protagonista de los acontecimientos, Gagarin, fue condecorado con las más altas distinciones de su país y ascendió al grado de coronel. Convertido en un héroe nacional de la URSS y en una leyenda de la astronáutica mundial.

De regreso en la Tierra, se convirtió en un personaje famoso. Nikita Serguéyevich Jruschov consideró que el logro de Gagarin era una prueba de que se debía de reforzar al ejército soviético con misiles más que con armas convencionales. Esta política, antagonista con los deseos del ejército soviético, contribuyó a la caída de Jrushchov.

Después su epopeya, Gagarin viajó alrededor del mundo para promocionar la hazaña soviética. Trató de adaptarse a la fama pero no lo consiguió.
En 1961 visita a Cuba el día 24 de julio de 1961 invitado por el Gobierno Revolucionario a los festejos del 26 de julio. Durante la estancia del Héroe de la Unión Soviética entre los cubanos, el Presidente Osvaldo Dorticós le impuso la Orden Playa Girón.

El 27 de marzo de 1968, mientras realizaban un vuelo rutinario de entrenamiento desde la Base Aérea Chkalovsky, Gagarin y el instructor de vuelo Vladimir Seryogin encontraron la muerte cuando su caza de combate MiG-15UTI se estrelló cerca de la ciudad de Kirzhach. Los cuerpos de ambos fueron incinerados y sus cenizas inhumadas en la Necrópolis de la Muralla del Kremlin. Se llevaron a cabo al menos tres investigaciones sobre el accidente por parte de la Fuerza Aérea, por orden oficial del gobierno y por el KGB aunque no se ha dado información pública acerca de la misma.

La noche de Yuri

El 12 de abril de 2011 se celebró en todo el mundo el 50.º aniversario del viaje espacial de Gagarin con actos en torno a lo que se ha llamado la noche de Yuri. La Agencia Espacial Europea (ESA) junto con las expediciones 26 y 27 en la Estación Espacial Internacional (ISS) colaboró en una película documental sobre su vuelo, First Orbit, que ofrece grabaciones del audio original del vuelo junto a filmaciones de la ruta de la Vostok 1. La expedición 27 —de tripulación rusa, estadounidense e italiana— embarcó en la Soyuz TMA-21, bautizada como Gagarin en su honor. Desde la ISS enviaron también un mensaje especial en video para desear al mundo una Feliz noche de Yuri, con camisetas con la imagen del piloto espacial.

Tomado de Acercándonos.

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